“Met z´n tienen zorgen voor de gezondheid van miljoenen mensen”

Mectizan (ivermectine) beschermt jaarlijks meer dan 100 miljoen mensen tegen rivierblindheid. Een klein team in Haarlem werkt dagelijks aan de productie ervan. Rick Blankendaal is één van hen. “Speciaal, om te werken aan een geneesmiddel wat als een donatie verstrekt wordt, zoveel en zolang het nodig is.”

Rick werkt als operator in het team dat in Haarlem de productie en verpakking verzorgt van Mectizan. Het is de enige fabriek ter wereld waar dit middel gemaakt wordt. Mectizan werkt tegen rivierblindheid: de op één na belangrijkste oorzaak van blindheid als gevolg van infectie. Naar schatting lopen wereldwijd zo’n 120 miljoen mensen de kans de ziekte te krijgen, vooral in Latijns-Amerika en Afrika.

Een donatie, zolang het nodig is

In 1987 zette MSD het Mectizan Donatie Programma op. In de 35 landen waar rivierblindheid voorkomt, worden inmiddels jaarlijks meer dan 100 miljoen mensen behandeld met dit geneesmiddel. MSD doneert het medicijn zoveel en zolang als nodig. Het wordt daarnaast ook ingezet om de zogenoemde olifantsziekte (elefantiasis) te bestrijden.

“Met z’n tienen verzorgen wij in Haarlem de volledige productie van Mectizan. Van de ruwe grondstof en het maken van de tabletjes tot de verpakking ervan in potjes. Best bijzonder, als je je realiseert dat miljoenen mensen door ons werk beschermd worden tegen zo’n ziekte.” Verschillende organisaties, zoals de Wereldgezondheidsorganisatie, verspreiden de tabletten, die MSD kosteloos ter beschikking stelt, in steeds meer landen in Afrika en Zuid- en Midden-Amerika. “Dat het een donatie is, zolang als het nodig is om de ziekte uit te roeien, maakt het extra speciaal.”

Extra voordeel

Rick werkt nu zo’n veertien jaar bij MSD. “Al vrij snel kwam ik in dit team terecht. Na een uitstapje van een paar jaar, waarbij ik op een andere afdeling werkte, ben ik nu hier terug. Het blijft een bijzonder geneesmiddel. Als je dan die krantenkoppen leest, dat rivierblindheid op dit moment al in zo’n vijf landen is uitgeroeid… Dat is dan toch dankzij hetgeen wij hier doen. Het betekent bovendien niet alleen een betere gezondheid voor mensen, maar bijvoorbeeld ook meer kinderen die in die landen gewoon naar school kunnen. Anders zouden ze thuis blijven om hun blinde ouders te helpen. Dat is dus een groot extra voordeel van het bestrijden van de ziekte.”

Voordat Rick bij MSD kwam was hij electrien. Iets heel anders dus. “Mijn vader en zus werkten al bij MSD, via hen hoorde ik van een vacature. Vanwege mijn opleiding kon ik intern verder doorgroeien tot operator.” De komende jaren ziet Rick zichzelf zeker nog wel actief in deze functie. “Rivierblindheid wordt in steeds meer landen uitgeroeid, maar de behandeling blijft nodig. Dus we hebben nog wel werk te doen. Daarnaast zijn er ook allerlei projecten waar ik bij betrokken ben, het bedrijf staat nooit stil.” Dat hij rechtstreeks bijdraagt aan de gezondheid van zoveel mensen wereldwijd, dat realiseert Rick zich terdege. “Gezondheid is een groot goed en als we daarmee mensen kunnen helpen is dat fantastisch.”

Rick Blankendaal is Operator – Mectizan bij MSD in Haarlem.